Alguns estados estão cortando programas emergenciais de assistência alimentar e dificultando a qualificação

Uma placa alertando os clientes sobre os benefícios do vale-refeição do SNAP é exibida em um supermercado no Brooklyn. (Scott Heins / Getty Images)

PorLaura Reiley 18 de junho de 2021 às 6h EDT PorLaura Reiley 18 de junho de 2021 às 6h00 EDT

Estados em todo o país estão tentando dificultar o acesso de famílias carentes aos programas federais de assistência alimentar.

Legisladores republicanos em Ohio, Arizona, Arkansas, Missouri, Montana e outros propuseram políticas mais restritivas para se qualificar para assistência alimentar, cortando benefícios para aqueles que economizaram um pouco de dinheiro ou que dirigem um carro decente, ou adicionando requisitos de papelada para documentar pequenas mudanças em renda e esforços para encontrar trabalho.



Os movimentos vêm ao mesmo tempo mais de 20 milhões de adultos relataram que suas famílias às vezes ou muitas vezes não tinham o suficiente para comer na semana que terminou em 7 de junho, de acordo com o U.S. Census Bureau.

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A assistência alimentar federal para americanos de baixa renda foi ampliada durante a pandemia, com amplo apoio bipartidário para a remoção de barreiras a programas como SNAP (vale-refeição), WIC (para mães e filhos pequenos) e o programa de cartão de benefícios que substituiu merenda escolar gratuita e a preço reduzido quando as escolas não estavam em funcionamento.

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Mas mesmo enquanto o governo Biden e o Departamento de Agricultura, que administra esses programas de assistência alimentar, discutem a extensão de benefícios adicionais além da pandemia e da recessão, as legislaturas estaduais controladas pelos republicanos estão hesitando.

Os republicanos no Congresso e nesses estados apontam para uma economia em constante melhora e os US $ 5 trilhões em estímulos federais que já foram gastos no apoio a famílias e empresas durante a crise.

Existem muitas vagas de emprego não preenchidas por aí, e na medida em que qualquer programa impede as pessoas de procurarem emprego, isso é algo que os estados querem neutralizar, disse Angela Rachidi, uma estudiosa de Rowe em estudos da pobreza no American Enterprise Institute, um think tank conservador . Há evidência para sugerir esse SNAP reduz o emprego. E durante a pandemia [o USDA] permitiu flexibilidade em medidas de integridade de longa data, por isso é perfeitamente apropriado que os estados as reintroduzam agora.

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Oito estados, do Alasca a Wisconsin, permitiram as ordens de emergência para desastres covid-19 de seus estados para expirar , cortando programas de ajuda antes mesmo do corte federal. Outros estados introduziram legislação para tornar esses benefícios de assistência mais difíceis de obter.

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Os republicanos em todo o país têm criticado o seguro-desemprego e benefícios como o SNAP, dizendo que eles estão causando dificuldades no mercado de trabalho e incentivando os americanos a ficar em casa e evitar o retorno ao trabalho.

A ideia é que, removendo a rede de segurança, as pessoas ficariam mais ansiosas para preencher vagas em indústrias que enfrentam escassez de mão de obra. O presidente do Federal Reserve, Jerome H. Powell, mencionou na quarta-feira durante uma coletiva de imprensa que a expiração dos benefícios federais de desemprego durante os meses de verão deve empurrar mais trabalhadores de volta à força de trabalho.

Alguns legisladores estaduais também estão preocupados com a integridade dos programas, apontando para o uso indevido e a fraude generalizada, disse Ellen Vollinger, diretora jurídica do Food Research & Action Center, uma organização sem fins lucrativos que trabalha para erradicar a fome e a desnutrição relacionadas à pobreza.

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Vollinger, no entanto, disse que a mudança para um sistema de transferência eletrônica, como um cartão de débito, deu ao USDA uma ferramenta de dados forte para detectar sinais de alerta e que fraude generalizada nunca foi documentada. Enquanto isso, ela disse, reduzir os benefícios não é uma economia inteligente.

Ouvimos tanto de Powell quanto da [secretária do Tesouro Janet L.] Yellen que, para ter uma recuperação robusta e equitativa, será necessário um estímulo fiscal contínuo, e uma parte disso é ter benefícios adicionais do SNAP , Disse Vollinger. Ela diz que além de piorar a insegurança alimentar, estados como Ohio vão se privar de uma ferramenta anticíclica para ajudar a impulsionar suas economias. De acordo com um Estudo USDA , os benefícios para a economia local vão além do dinheiro inicial fornecido aos beneficiários.

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No orçamento do estado de Ohio, os republicanos inseriram alterações de última hora no SNAP. Eles agora exigem que os beneficiários relatem quaisquer mudanças na renda acima de $ 500 dentro de 30 dias e documentem os acordos de pensão alimentícia. A lei agora também exige novas análises de ativos, o que significa que aqueles com até $ 2.250 em contas correntes ou de poupança ou aqueles que possuem carros que valem mais de $ 4.650 podem perder os benefícios. As mudanças foram elaboradas a partir de um projeto de lei patrocinado pelo senador estadual Tim Schaffer (R-Lancaster).

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Nunca há um momento errado para lutar contra a fraude, especialmente dentro de nossos sistemas de benefícios públicos. Fraude e desperdício nunca são aceitáveis, escreveu Schaffer em um e-mail para a The News Magazine. Ninguém perde benefícios que precisam de ajuda e não há mudança nos critérios de elegibilidade. O objetivo desta legislação é simplesmente eliminar a fraude e o desperdício nos sistemas de benefício público do Estado de Ohio. Ao fazer isso, mais financiamento e recursos estarão disponíveis para os cidadãos de Ohio que realmente mais precisam dessa assistência.

Hope Lane-Gavin, associada de políticas públicas e relações externas do Center for Community Solutions, um think tank sem fins lucrativos em Cleveland, disse que Schaffer tem trabalhado para prevenir fraudes em benefícios públicos por algum tempo. Sua organização não previu os limites de ativos e renda e os requisitos de pensão alimentícia no projeto de lei do orçamento estadual. Ela disse que excluir americanos de baixa renda com carros avaliados em mais de US $ 5.000 é um equívoco, porque os carros são ferramentas essenciais para o reemprego e a mobilidade ascendente.

Fomos pegos de surpresa, não esperávamos isso no meio de uma pandemia, disse ela. Ela destacou que alguns estados, incluindo a Virgínia, não contam os carros quando olham para aqueles que se qualificam para assistência alimentar.

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No Arizona, os legisladores introduziram um projeto de lei para reduzir a inscrição no SNAP, restringindo os níveis de renda familiar, exigindo pensão alimentícia e exigindo mais papelada para documentar repetidamente a elegibilidade para o programa ou poderá perder os benefícios.

No Missouri, os legisladores exigiriam recentemente que os beneficiários do SNAP provassem que solicitaram pensão alimentícia para obter ou manter os benefícios - o que pode, em alguns casos, colocar as mães em contato próximo com ex-abusadores, disseram os defensores. Um projeto de lei separado imporia requisitos de trabalho para os participantes do SNAP.

Nesta primavera, os legisladores do Arkansas promulgaram uma lei que impede o estado de dar aos trabalhadores desempregados mais tempo no SNAP, uma flexibilidade que o USDA deu aos estados por causa da pandemia. Outra lei recentemente promulgada irá exigem verificações de elegibilidade adicionais e papelada extra para os destinatários do Medicaid e SNAP.

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Tanto em Montana quanto no Mississippi, os legisladores introduziram projetos de lei que adicionam requisitos de papelada, tornando difícil solicitar ou permanecer com assistência alimentar.

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O programa SNAP federal, que atende a uma média de 40,3 milhões de pessoas por mês, é frequentemente mal interpretado pelos legislativos estaduais, de acordo com Ed Bolen, analista sênior de política do Centro de Orçamento e Prioridades Políticas.

Alguns estados entram em ação e oferecem projetos de lei que exigem que a agência faça algo. Muitas vezes não é de um ponto de vista, mais pré-requisitos ou modelos de contas que realmente não atendem às necessidades específicas, mas podem soar como se estivessem lidando com a integridade do programa, diz Bolen, acrescentando que frequentemente chapa de ebulição língua para esses projetos de lei estaduais é elaborado a partir de grupos de defesa de direita, como a Foundation of Government Accountability ou American Legislative Exchange Council.

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Exigir que os participantes relatem cada pequena mudança na renda, disse Bolen, tem se mostrado um trabalho inútil - e muito - uma morte por mil cortes de papel e exigências de trabalho foram provados principalmente para reduzir drasticamente a participação no programa.

Noreen Springstead, diretora executiva da WhyHunger , uma organização nacional sem fins lucrativos que trabalha para acabar com a fome, disse que a pandemia esclareceu que os bancos de alimentos e instituições de caridade alimentar podem atender às necessidades alimentares imediatas das pessoas, mas que não são uma solução de longo prazo para a fome generalizada.

Os aumentos no SNAP, reforçando o WIC e o EBT Pandêmico realmente funcionaram; as pessoas se sentem mais acomodadas, disse ela. No entanto, aqui estamos tentando dividir as pessoas mais uma vez. Culpamos os trabalhadores de baixa remuneração quando nunca falamos sobre empregadores de baixa remuneração.