O Reptile Discovery Center do National Zoo adiciona espécies ameaçadas de extinção e enfatiza a preservação

Quando você percebe que a aparência da sua casa não evoluiu muito desde a fase pós-faculdade, você coloca as estantes da Ikea no Craigslist, começa a procurar por um empreiteiro que não vai te deixar louco, examina infinitas amostras de azulejos e para de considerar Pottery Barn muito público um local para brigar com seu cônjuge. Então você prepara os vizinhos e paga o condado.

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Quando você percebe que sua casa de répteis está presa nos anos 80, como o biólogo do zoológico nacional Matt Evans fez no ano passado, você coloca suas cobras, tartarugas e lagartos não ameaçados de extinção na lista de status da Associação de Zoos e Aquários (uma espécie de Freecycle para curadores), use os telefones para encontrar um novo lar para animais indesejados e comece a ganhar favores de ex-colegas cujos zoológicos têm a lagartixa que você precisa. Então você prepara os vizinhos: diga ao plantador que você precisa de novas plantas nativas, ao comissário que você precisa de carne nova e ao veterinário que você precisa de espaço de quarentena. E você cruza os dedos e espera que nenhuma burocracia impeça o Reptile Discovery Center do Smithsonian de receber sangue frio novo.

Faz com que sua remodelação pareça menos bestial.



Quando Dennis Kelly deixou seu posto no Zoo Atlanta para assumir o National Zoo no ano passado, ele fez da preservação das espécies sua principal prioridade. Ele convocou Evans e Jim Murphy, um pesquisador associado, para fazer uma grande remodelação de seu inventário geriátrico, enquanto renovava sua missão: mais pesquisas, mais proteção de espécies e mais animais em extinção.

O zoológico do Smithsonian não estava, como Evans diz, fazendo muito em termos de ciência ou liderando o país na preservação de espécies, então Murphy, de 71 anos, um gigante nos círculos de herpetologia, foi chamado da semi-aposentadoria para liderar o Reptile Discovery Center.

Chamar os herpetologistas é o forte de Jim, disse David Chiszar, especialista em comportamento animal e cobras da Universidade do Colorado em Boulder. Em termos de pesquisas e contribuições de periódicos, diz Chiszar, Murphy está provavelmente entre os cinco primeiros em todos os zoológicos e em todos os anos em que tivemos zoológicos nos EUA.

Foi o aspecto da conservação que atraiu Murphy da semiaposentadoria: Estou convencido de que estamos no meio do sexto evento de extinção em massa de animais e plantas, causado pelo homem, diz ele. O quinto eliminou os dinossauros do planeta. Conheço centenas de biólogos e nenhum é otimista. É minha responsabilidade alertar os outros para esta catástrofe iminente.

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Com cada nova lagartixa malgaxe ameaçada de extinção agora chamando Woodley Park de casa, Evans e Murphy estão mudando o Reptile Discovery Center de uma coleção estática, mas que agradava às multidões, que não acontecia há décadas, para uma que tem 13 novas espécies.

Para abrir espaço para os 33 e contando os recém-chegados, a equipe do centro de répteis abateu 57 animais. O abandono é o tamanho certo do mundo dos museus. Um dia, você está saindo com as outras lagartixas leopardo mastigando larvas de farinha, no próximo você está no Bramble Park Zoo em Dakota do Sul.

Mas pense bem: não é tão fácil encontrar um bom lar para uma lagartixa-leopardo.

Circulando e negociando, a equipe da casa de répteis de sete pessoas encontrou novos cubículos com folhas e águas quentes para cada um de sua equipe reduzida, diz Evans. Isso fez com que o Staten Island Zoo, conhecido por sua coleção robusta de cobras, assumisse mais algumas e a St. Augustine Alligator Farm para dar as boas-vindas a um crocodilo que permaneceu na lista de status por mais de um ano.

Não foi uma destruição total de lagartixas ou uma reviravolta de tartarugas. Se você sempre amou assistir aquela tartaruga Aldabra do tamanho de uma mesa de centro roendo cenouras, ainda assim você pode. Estamos mantendo praticamente todas as espécies anteriores, apenas reduzindo os números, diz Murphy. Em alguns casos, os répteis são tão velhos que relutamos em movê-los, embora possa haver outro zoológico interessado em adquiri-los.

Nem é fácil obter uma espécie em extinção.

Murphy credita muitas novas aquisições à interminável e animada troca e língua de ouro de Evans, enquanto Evans, 33, não pode dizer o suficiente sobre as décadas de conexões de seu mentor e posição respeitada na estreita comunidade herpetológica.

Jim tem uma grande história de alcançar e reunir tantas comunidades diferentes - amadores, pesquisadores, curadores de zoológicos, estudantes, diz Dwight Lawson, vice-diretor do Zoo Atlanta.

Olha, nós somos um bando estranho que cresceu assustando nossos pais com nossas estranhas coleções de lagartos em potes nos porões e guardando para nós mesmos, Murphy diz. Saber que todos ajuda. Se eu puder ligar para um ex-funcionário e lembrá-lo sobre a carta de recomendação que escrevi e fazer com que ele me envie algo sobre nossa lista de desejos de seu zoológico, isso é bom para mais do que apenas dar aos visitantes algo novo para olhar.

Esse lembrete de carta de recomendação é como o Zoológico Nacional se tornou o lar de meia dúzia de ex-habitantes do Zoológico de San Diego, incluindo a tartaruga-aranha ameaçada de extinção. O número de tartarugas do tamanho da palma no mundo pode já ter caído 90%. Eles são uma das muitas tartarugas ameaçadas de extinção em Madagascar, onde, apesar das proibições, os assassinatos são comuns.

Fonte de proteína em um país pobre, as tartarugas são caçadas apesar das leis que as protegem. Além disso, a perda de habitat e uma alta taxa de atividade no mercado negro tornaram seu número assustadoramente baixo. As pessoas precisam perceber o que está acontecendo com a biodiversidade neste planeta, diz Murphy. E a melhor maneira de fazer isso é colocar o animal em risco bem debaixo de seus narizes.

O veterano herpetologista e o jovem biólogo aprimoraram a casa dos répteis com os seguintes acréscimos: três cobras-d'água falsas, duas lagartixas com cauda de folha, três monitores de árvore verdes, duas fantásticas lagartixas com cauda de folha, três tartarugas de Hamilton, cinco lagartixas gigantes da Nova Caledônia, três tartarugas-aranha, duas pítons de Timor, duas iguanas em faixas da Ilha Fiji, dois lagartos de cauda preênsil da Ilha Salomão, quatro pererecas de cabeça espinhosa, um lagarto jacaré e um monitor de água de Merten.

As próximas atrações incluem duas pítons de cabeça preta, uma cobra índigo oriental, outro lagarto jacaré, duas tartarugas impressionadas e 18 dobradores do inferno. (Hellbenders, primos das salamandras gigantes japonesas, geralmente medem cerca de dois pés e são conhecidos por envolver suas bocas enormes em torno de linhas de pesca em riachos no sudeste dos Estados Unidos.) Isso traz a população atual da casa de répteis para 381 espécimes (mais ou menos poucos girinos), representando 83 espécies.

Todos esses negócios continuam sem zoológicos trocando um centavo. Eles operam sob um código de honra, dando uns aos outros novos animais, para impedir o comércio de animais selvagens contrabandeados. É um mercado em expansão e difícil de quantificar, mas a maioria das estimativas coloca o comércio internacional de animais de estimação exóticos entre US $ 10 bilhões e US $ 20 bilhões, com os Estados Unidos respondendo por US $ 6 bilhões. O Departamento de Justiça estima que os lucros do contrabando internacional de animais selvagens perdem apenas para o tráfico de drogas. Colecionadores de animais exóticos e aqueles que usam a carne para alimentação e órgãos para fins medicinais aumentaram a taxa do mercado negro de tartarugas radiadas de Madagascar para US $ 30.000.

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O desaparecimento de Catherine Steadman

Lidar com equipes de mudança desajeitadas não é nada comparado com a logística de trazer novas espécies e despachar velhas. Eu simplesmente não acho que quando as pessoas entram pelas portas elas realmente entendem o que acontece além do vidro, Evans diz. Tanques de pequenos lagartos aqui sendo monitorados 24 horas por dia, viagens a países nativos, programas de reprodução, papelada, telefonemas, negociações - muito trabalho.

Assim que um novo lar é encontrado para um animal, os veterinários do Zoológico Nacional precisam se certificar de que ele está livre de doenças e é saudável o suficiente para voar. Depois de liberado, o animal não pode sair, a menos que o zoológico receptor tenha espaço para colocar em quarentena e abrigar o recém-chegado. E se tudo naquela alinhadas, a temperatura também deve ser ideal para répteis frágeis e em perigo de viajar. A janela é basicamente de alguns meses na primavera e no outono.

Nenhuma das chegadas ou partidas do National Zoo foi morta desde que a reforma começou, Evans observa com orgulho, como um proprietário em uma mudança sem descanso. (Como você embala uma python? Coloque a cobra em um saco plástico respirável, coloque o saco em uma caixa ventilada, jogue alguns pacotes frios ou quentes e, em seguida, coloque essa caixa em uma caixa maior.)

Assim que o animal chega ao zoológico, ele deve ficar em quarentena: 90 dias para cobras, 30 para outros répteis e anfíbios. Durante esse período, os membros da equipe do centro de répteis não podem ter contato com sua nova carga. É como ter seus filhos morando em um alojamento provisório antes de você levá-los do hospital para casa, disse Evans. Estou constantemente ao telefone com o veterinário [sobre] um recém-chegado: ‘Quanto ele comeu? Ele dormiu?

Enquanto isso, a equipe está trabalhando com o pessoal das instalações do zoológico para construir novos habitats ou encontrar o umidificador certo no Wal-Mart para recriar uma floresta nublada para o sapo dourado do Panamá.

Depois, há a comida. A cada nova chegada, surge uma nova dieta. Embora alguns possam mastigar folhas locais, outros exigem plantas nativas de seu país - o que exige que o departamento de horticultura do zoológico adicione à sua lista de compras de fornecedores e importadores.

Como um pai determinado a encontrar a comida orgânica certa para o bebê, Evans não usa atalhos para animais com dietas especializadas. Desde que a casa de répteis deu as boas-vindas a um lagarto jacaré ruivo empoleirado em uma árvore, um vendedor de caramujos vivos adicionou outra parada na Avenida Connecticut à sua rota. Enquanto alguns escargots podem acabar descendo a colina em um restaurante chique, uma dúzia por semana é destinada às bochechas trituradoras de cimento do lagarto jacaré, que mergulha na água e usa sua língua bifurcada como um sonar de caracol. Depois de pulverizar a concha com suas poderosas mandíbulas e dentes, o jacaré cospe os fragmentos da concha.

Acompanhando cada passo dessa complicada dança da aquisição de animais, há papelada suficiente para forrar cada gaiola na casa dos répteis algumas vezes. A transferência de uma espécie pode levar cinco meses.

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Tudo isso não significará muito se os residentes altamente ameaçados não fizerem bebês.

Como parte de seu papel de proteção de espécies mais robusto, o Reptile Discovery Center inscreveu 18 espécies em um dos programas de gerenciamento de população da Associação de Zoológicos e Aquários. Sete estão no programa de maior manutenção, o Plano de Sobrevivência de Espécies: o sapo dourado panamenho, crocodilo chinês, crocodilo cubano, dragão de Komodo, lagartixa-de-cauda-folha malgaxe, iguana da Ilha Fiji e tartaruga radiada.

O dever de casamenteiro é mais rigoroso do que apenas jogar dois répteis em uma gaiola. O centro primeiro tem que encontrar répteis de diferentes linhagens. Você não quer primos casando com primos, Murphy diz, citando o risco de que a depressão por endogamia representa para o sucesso evolutivo.

Ah, e nem todos os casais começam a aconchegar focinhos desde o início. Enquanto os crocodilos cubanos não deixaram seus tratadores esperando por muito tempo, as iguanas da Ilha Fiji provaram ser um par menos amoroso. Quando Evans introduziu a fêmea no recinto, o iguana macho maior avançou sobre ela sem intenções românticas. Evans e os tratadores aumentaram seu peso e confiança, agendaram datas em diferentes épocas da temporada de reprodução e recentemente reintroduziram os dois no mesmo habitat, onde em um recente dia de verão eles estavam tomando sol juntos em silêncio.

Depois que os animais se conectam, esses programas exigem um nível de supervisão que exauriria a maior parte dos pais de helicópteros pairando no ar.

Aninhada em um espaço do tamanho de um armário atrás da exibição de sapos panamenhos, está uma incubadora cuidadosamente ajustada entre 89,5 e 90,5 graus. É o lar de quatro ovos de crocodilo cubano da primeira ninhada do crocodilo, que está em perigo de extinção. Caçados por sua carne e pele, os crocodilos cubanos ganharam recentemente um novo inimigo: os crocodilos americanos. Seus vizinhos do norte estão se mudando para suas águas e se hibridando com populações selvagens encontradas apenas no arquipélago cubano. Para piorar as coisas, os crocodilos machos americanos costumam ter mais de um parceiro, diluindo ainda mais o pool genético. Menos de 3.000 crocodilos cubanos geneticamente puros existem na natureza.

O Zoológico Nacional e outros precisam de mais cubanos do sexo masculino, e a temperatura do ovo determina seu sexo. Um grau mais alto e um grau mais baixo, e é um desastre! Evans diz.

Para garantir que um quarteto exclusivamente masculino seja lançado após 90 dias, a equipe monitora os ovos como um falcão faminto. Evans não pode deixar de abrir a porta da incubadora, mas ele deve resistir a tocar nos ovos, pois qualquer movimento pode matar o embrião dentro dele.

No dia 45 da incubação de 90 dias, Evans estava esperançoso de que todos os quatro meninos estariam tirando sarro em breve. Mas quando ele e Murphy se registraram no Dia 90, todos estavam vazios. Apenas conchas ocas.

Murphy ficou desapontado.

Fizemos tudo certo; nossa incubadora funcionou, diz ele. Mas os animais em ambientes cativos, não importa o que tentemos fazer e o quanto tentemos, tendem a acabar com tudo que eles ... por favor.

Alguns de seus colegas se autodenominam biólogos da extinção e patologistas da taxonomia. Ele ainda não chegou lá, mas sem dúvida está abalado com a aceleração da taxa de extinção.

Quando eu era criança, nunca imaginei ver o desaparecimento de dois grandes predadores: tigres e ursos polares. Isso me assusta, Murphy diz. Talvez a geração mais jovem consiga realizar o que falhamos em: salvar nosso planeta.