Conheça a mulher que dá dicas de bridge para Warren Buffett e Bill Gates

A maioria dos empreendedores sobre os quais escrevo usa os negócios como uma forma de perseguir suas paixões, seja filantropia, cultura, esportes ou política.

Sharon Osberg é o contrário.

Sua paixão é jogar bridge, um jogo de cartas para gênios da matemática que a levou a um mundo rarefeito que muitos outros matariam para fazer parte.



Osberg transformou um presente para o jogo em uma série de oportunidades de negócios e empolgação de elefantes que inclui Warren Buffett e Bill Gates, bilionários cujo patrimônio líquido chega a US $ 74 bilhões e US $ 90 bilhões, respectivamente.

Bridge é o meu mundo, disse Osberg, que mora no condado de Marin, perto de São Francisco. Tudo na minha vida adulta é resultado de uma ponte, de uma forma ou de outra.

O investidor Warren Buffett joga bridge com os acionistas da Berkshire Hathaway em Omaha, Nebraska (Nati Harnik / AP)

Osberg até ganha dinheiro com o jogo. Ela é proprietária de uma empresa de bridge on-line chamada Bridge Base, que lhe dá um dividendo e dá a ela um grande interesse na popularidade do jogo.

Na verdade, ela foi uma professora-ponte e parceira de ambos os bilionários. Recentemente, ela fez parceria com Gates - o fundador da Microsoft - em um torneio de bridge em Toronto, onde eles ficaram em segundo lugar e depois relaxaram com uma taça de vinho com batatas fritas.

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Em fotos de Bill e Warren jogando bridge, ela disse. Sou sempre aquele cuja nuca está voltada para a câmera.

Ela chama Gates e Buffett de bons jogadores de bridge e joga com eles regularmente. Eles não estão no escalão superior de jogadores nacionais ou mundiais, disse ela. São jogadores muito sólidos, todos os dias.

Eu amo o jogo e amo meu parceiro, disse Buffett. Ela é uma professora fabulosa, extremamente inteligente e muito paciente. Eles falam sobre parceiros de bridge que foram questionados sobre como deveriam ter jogado sua mão, e o parceiro diz: ‘Sob um nome falso’. Sharon não faz isso.

Ainda assim, a maneira como cada um aborda o jogo pode oferecer uma pista de como eles fazem negócios.

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Há uma grande diferença entre as abordagens de Bill e Warren para aprender o jogo, disse Osberg. Bill é muito científico. Ele lê e estuda por conta própria. Warren gosta de jogar. Warren tem bons instintos.

Quando conheci Warren, seu jogo era irregular, disse ela. Jogávamos à noite e eu passava os pontos de ensino. Ele o absorveu como uma esponja. Bill é da mesma forma. Capacidade do cérebro muito grande.

Sem brincadeiras.

Osberg tem seu próprio talento nos negócios. Ela passou 18 anos no Wells Fargo, o banco de São Francisco que é uma das maiores participações acionárias de Buffett. (Ela estava na Wells Fargo antes de conhecer Buffett.)

Liguei para Osberg enquanto pesquisava uma história sobre um fundo mútuo sobre o qual estou escrevendo. Nossa conversa rapidamente mudou para a ponte, Buffett e o mundo interessante que ela habita graças ao jogo que ela adora.

Algumas pessoas pagaram milhões apenas para almoçar com o Oráculo de Omaha. Osberg troca fofoca com ele ao telefone e joga bridge remotamente com ele três a quatro vezes por semana.

Ela participa das reuniões anuais em Omaha da Berkshire Hathaway, o extenso conglomerado construído por Buffett. Aos domingos, após o término da reunião, Osberg jogará bridge com os acionistas como parte da experiência do fim de semana. Eu brinco com todo mundo.

Buffett se lembrou de um momento hilário em particular.

Tenho uma irmã mais nova, Bertie, que gosta de jogar bridge, lembrou Buffett. Ela estava em [Omaha] com o marido para nossa reunião anual da Berkshire. Então nós quatro jogamos. Por algum milagre, minha irmã e seu marido bateram em mim e em Sharon. Minha irmã estendeu a mão para o bloco de pontuação, então eu arranquei a folha e comi. Não que seja um jogo competitivo ou algo assim.

Osberg também sofreu com as ondas na órbita de Buffett: ela era uma convidada ocasional na casa de Katharine Graham em Georgetown, então proprietária da The News Magazine, quando Osberg visitou a cidade durante os anos 1990.

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Na verdade, isso tem um componente de investimento: a subcultura da ponte vai além dos bilionários da Forbes, chegando a suítes executivas e salas de diretoria. David Einhorn, estrela dos fundos de hedge, é jogador de bridge em torneios. Bear Stearns, a firma de investimento que faliu no crash de 2008, era conhecida como a firma ponte porque sua alta administração e muitos de seus geeks de quantia eram jogadores.

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Acabei de beijar [o ex-presidente-executivo do Bear Stearns] Jimmy Cayne na bochecha na semana passada, disse Osberg.

O famoso investidor de valor e mentor de Buffett, Ben Graham, comparou a estratégia de ponte à disciplina de investimento de longo prazo.

Isto é de um relatório de 2013 no Globe and Mail em Toronto:

Como Graham apontou, jogar com a mão certa - no bridge ou no mercado de ações - geralmente leva ao sucesso no longo prazo. No entanto, isso não garante o seu sucesso agora. Às vezes, jogar uma mão da maneira certa leva ao fracasso; às vezes, escolher uma ação pelos motivos certos resulta em prejuízo.

O Bridge pode ensinar ao investidor a importância de seguir uma estratégia bem pensada.

Osberg é membro do escalão de elite de jogadoras de classe mundial, mas ela disse que está jogando o que é amplamente considerado um jogo masculino.

Bridge a levou a Tóquio, Atenas, Chile, Austrália, ilha da Córsega, Verona, Paris, Montreal e virtualmente todas as principais cidades dos EUA.

Bridge não é para quem tem coração fraco.

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Todo mundo perde mais do que ganha, disse Osberg. Perder é muito mais comum. Você tem que desenvolver uma pele grossa.

Não é fácil sentar para jogar em um torneio, disse ela. A maneira como você move seus cartões e como você faz seus lances, é muito difícil.

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Ela se lembrou do primeiro torneio de bridge de Buffett, realizado em Albuquerque. Eles chegaram à final depois de duas exaustivas rodadas de qualificação. Isso foi milagroso, disse ela.

Mas Buffett, o alocador de capital de aço que move os mercados mundiais com meras declarações, estava farto.

Osberg relembra: Ele disse: ‘Não consigo mais’. Foi tão estressante que ele não queria jogar a final.

Eu não tinha nada a ver com isso, disse Buffett. Estávamos interpretando pessoas não tão boas quanto Sharon, mas muito melhores do que eu. Eu desisti. Eu fazia parte do conselho da USAir na época, então disse que precisava voltar para uma reunião do conselho. Este não foi um bom comportamento da minha parte. Eu amo o jogo, mas jogar torneios exige muitas horas de concentração.

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Em seu auge, Osberg foi um dos melhores jogadores do mundo.

Não sou mais uma jogadora séria, disse ela. Eu costumava jogar para ganhar. Agora eu jogo pela beleza do jogo. É a mesma maneira que a matemática pode ser bela. Seu cérebro precisa ser ágil o suficiente para recalcular instantaneamente quando a informação chega.

Honestamente, nunca achei a matemática tão bonita. Mas Buffett e Gates, não eu, são os gênios viajando nos jatos da Gulfstream com seu perito em pontes Osberg.

Osberg cresceu perto da Filadélfia em uma família de imigrantes italianos de classe média alta. Seu pai era um empresário que ajudou a administrar uma empresa familiar de carnes.

Ela aprendeu a jogar bridge no Dickinson College em Carlisle, Pensilvânia, onde se formou em ciências políticas no início dos anos 1970.

Alguém algumas portas abaixo no dormitório disse, ‘Precisamos de um quarto para a ponte.’ Eu disse: ‘Eu o farei.’

Ela era natural. Após a formatura, Osberg mudou-se para a Califórnia e juntou-se à grande comunidade de jogadores de bridge em torno da Bay Area.

Todos se conheciam, disse ela.

Um colega viciado em bridge a conectou com o Bank of America, onde ela participou de um programa de treinamento em tecnologia de três meses que a apresentou a uma empresa que utilizava o mesmo conjunto de habilidades que a tornou tão bem-sucedida no bridge.

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Eu adorava programar, ela disse. São números, reconhecimento de padrões, resolução de problemas. É tão legal. Pela mesma razão que adoro bridge.

Osberg estava no lugar certo na hora certa. O Bank of America estava apenas começando a ser o pioneiro na tecnologia que levaria ao banco online.

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Ela acabou passando 18 anos na Wells Fargo, onde foi promovida a vice-presidente executiva de tecnologia e se aposentou em 2000.

Seus anos administrando tecnologia na Wells Fargo a colocaram em contato com Gates e outras rodas de tecnologia. Ela se lembra de uma reunião com o empresário Marc Andreessen, co-autor do Mosaic, o primeiro navegador da Web amplamente usado.

Os rígidos banqueiros tiraram seus paletós, ​​camisas sociais e gravatas para deixar seus hóspedes do Vale do Silício confortáveis, apenas para ver Andreessen e companhia aparecerem vestindo ternos.

Ela foi convidada para jogar em um torneio de bridge em Nova York no início dos anos 1990 e fez parceria com a confidente de Buffett, Carol Loomis, na época redatora da revista Fortune.

Buffett também estava jogando e a convidou para passar algum tempo em Omaha. Eu disse: ‘Onde está Omaha?’ Não era o que eu dizia.

Quando ela finalmente parou em sua cidade natal, eles foram jantar, e Buffett puxou um mapa dos Estados Unidos em branco e pediu que ela desenhasse um X para Omaha.

Eles rapidamente se tornaram amigos íntimos. Enquanto seu mentor a ensinava sobre negócios e administração de pessoas, Osberg comprou suas primeiras ações da Berkshire Hathaway - pelo preço crescente de $ 16.050 - uma fortuna para mim. (O estoque hoje é vendido por cerca de US $ 259.600. Osberg possui muito mais.)

Ele abriu um mundo do qual eu nunca teria feito parte sem ele, disse ela. Uma ou duas vezes por ano, posso sentar e apenas ouvir Bill e Warren. Eles falam sobre empresas. Eles falam sobre tendências. Inteligência artificial. Proliferação nuclear. O que o futuro reserva e as implicações políticas no mundo dos negócios.

Não sei como tive essa sorte.

Basta procurar aquele que está de costas para a câmera.