As lojas de departamentos do shopping estavam lutando. A pandemia os levou à beira da extinção.

Uma loja Lord & Taylor fechando no bairro de Friendship Heights em setembro de 2020. (Matt McClain / The News Magazine)

PorAbha Bhattarai 16 de abril de 2021 às 6h00 EDT PorAbha Bhattarai 16 de abril de 2021 às 6h00 EDT

Adrienne Whyte costumava ir ao shopping duas vezes por semana, onde ela poderia se encontrar com seus compradores pessoais na Neiman Marcus e Saks Fifth Avenue ou vasculhar Macy's para roupas de cama e utensílios de cozinha.

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Mas já se passou bem mais de um ano desde que ela colocou os pés em uma loja de departamentos - e ela não tem certeza quando, ou se, ela o fará novamente.



Agora, se preciso de algo, compro online, disse o aposentado de 72 anos de Falls Church, Virgínia. A loja de departamentos é um balcão único, mas a Internet também.

As lojas de departamentos, que já foram um pilar de conveniência e indulgência da classe média, estavam declinando muito antes que a pandemia turbinasse as compras online e ajudasse a levar vários varejistas de renome à falência. Quase 200 lojas de departamento desapareceram apenas no ano passado, e outras 800 - ou cerca de metade dos centros comerciais restantes do país - deverão ser fechadas até o final de 2025, de acordo com a imobiliária Green Street.

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Esses fechamentos, dizem analistas, terão um efeito cascata nos shoppings americanos, que já estão lutando contra taxas de vacância recordes e quedas abruptas no tráfego de pedestres, bem como no mercado imobiliário comercial e na economia em geral.

Não há nada que as lojas de departamentos tenham feito para se tornarem particularmente relevantes no século 21, e a pandemia apenas deixou isso mais claro, disse Mark Cohen, diretor de estudos de varejo da Columbia Business School e ex-presidente-executivo da Sears Canada. Eles têm muitas lojas, muitas coisas, muitas marcas. O cliente que costumava ser algemado à loja de departamentos local não está mais amarrado porque tem uma alternativa online que se tornou ainda mais atraente no ano passado.

Os baby boomers, para surpresa dos varejistas, estão dominando as compras online

A pandemia desencadeou uma reação em cadeia econômica que atingiu as cadeias de lojas de departamentos do país, forçando vários procedimentos do Capítulo 11. Neiman Marcus, Stage Stores e J.C. Penney pediram falência em maio passado, seguidos por Lord & Taylor e, mais recentemente, Belk em fevereiro. Mesmo empresas em condições relativamente estáveis, como a Macy's, estão fechando dezenas de lojas enquanto tentam se afastar dos shoppings tradicionais. As vendas gerais nas lojas de departamentos despencaram mais de 40% no início da pandemia e ainda não compensaram o terreno perdido, de acordo com dados do Departamento de Comércio, à medida que os americanos fazem mais compras online e gravitam em torno de marcas especializadas e redes de descontos.

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Marcas importantes como Macy’s, Nordstrom e Kohl’s relataram quedas acentuadas nas vendas durante a crise do coronavírus, o que reduziu a demanda por roupas, sapatos e trajes formais que lotam suas lojas de maneira desproporcional. No entanto, dizem os analistas, o legado mais desconcertante da pandemia pode ser sua marca no comportamento do consumidor, levantando questões sobre a capacidade do setor de reconquistar clientes e se recuperar adequadamente, mesmo depois que a vida voltar ao normal.

Whyte, por exemplo, montou uma lista de varejistas especializados dos quais agora compra diretamente: Rothy's para sapatos, Lands ’End para roupas, Sephora para maquiagem. A ex-consultora de gestão também descobriu que simplesmente pode fazer com menos.

Costumava ser 'veja, queira', disse ela. Mas durante a pandemia, percebi que não preciso de tanto quanto pensei que precisava.

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A primeira loja de departamentos americana, Arnold Constable, foi fundada há quase 200 anos em Manhattan. Vendeu uma variedade de roupas, joias, bolsas e artigos de papelaria, ganhando o apelido de palácio do comércio. A rede acabou se expandindo por toda Nova York e na Pensilvânia e Nova Jersey. Ela encerrou sua carreira em 1975, após entrar com pedido de concordata.

Naquela época, os americanos já haviam se apaixonado por lojas de departamentos. Os shopping centers proliferaram em todo o país, ancorados por redes nacionais, incluindo Macy's, J.C. Penney, Marshall Field's e Bealls, que ofereciam a facilidade de fazer compras em um só lugar e um ar de luxo alcançável.

Mas esses varejistas perderam muito de seu fascínio na última década, dizem os analistas, à medida que os americanos foram apresentados a mais alternativas, incluindo descontos como TJ Maxx e Ross Dress for Less e varejistas especializados online como Stitch Fix e Everlane. A erosão da classe média também destruiu a sorte de redes como a Macy's e J.C. Penney.

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Antigamente, as lojas de departamentos ofereciam conveniência, disse Greg Portell, um parceiro na prática de consumo e varejo da consultoria Kearney. Mas agora que podemos conseguir isso sem sair do sofá, não é mais o suficiente. As lojas de departamentos têm a oferecer mais: elas precisam de curadoria inteligente, serviço de alta qualidade e personalização.

Os shoppings estão morrendo. Os prósperos estão gastando milhões para se reinventarem.

Para tanto, a Saks Fifth Avenue está transformando seu site em uma empresa independente, na esperança de dobrar o volume do comércio eletrônico. Nordstrom está oferecendo compromissos de estilistas virtuais e lançou recentemente um canal online, onde os clientes podem comprar mercadorias durante eventos transmitidos ao vivo.

Na Neiman Marcus, a primeira rede de lojas de departamentos a pedir falência durante a pandemia, os executivos dizem que investiram pesadamente em e-commerce, hospedando eventos virtuais que podem ser comprados e disponibilizando os funcionários da loja por texto, e-mail e vídeo chat.

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Nunca tivemos que fazer tantas mudanças ao mesmo tempo como fizemos no ano passado, disse Lana Todorovich, presidente e diretora de merchandising do varejista com sede em Dallas. Tudo, incluindo nossa variedade de produtos, mudou em um período de tempo incrivelmente curto.

A empresa, disse ela, está estocando suas prateleiras com mais frequência com produtos compre agora, use agora e está vendo um ressurgimento em roupas de noiva, bem como em trajes de banho e joias.

Os gastos gerais de varejo se recuperaram acentuadamente em março, subindo 9,8% após uma queda inesperada em fevereiro, informou o Departamento de Comércio esta semana. As vendas das lojas de departamentos aumentaram 13% em relação ao mês anterior, impulsionadas pelos recentes cheques de estímulo e pela crescente demanda por roupas e sapatos, embora ainda não tenham atingido os níveis pré-pandêmicos.

Os americanos estão começando a comprar roupas de verdade novamente

Mas analistas dizem que os desafios dos varejistas vão além dos números de vendas de curto prazo. Eles também devem enfrentar questões sobre a viabilidade dos shoppings, para os quais as taxas de vacância atingiram 11,4 por cento no primeiro trimestre, em comparação com 10,5 por cento nos três meses anteriores, marcando o maior aumento já registrado, de acordo com a divisão de imóveis comerciais da Moody's Analytics .

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Os shoppings de nível médio e inferior já em dificuldades foram afetados de forma desproporcional, aumentando a lacuna cada vez maior entre os shoppings mais lucrativos do país - que tendem a ser propriedades mais novas e bem iluminadas com restaurantes e redes em demanda como Apple, Lululemon e Sephora - e o resto da indústria, disseram os analistas, embora a última rodada de falências e liquidações tenha criado novos desafios em toda a indústria.

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Mesmo o shopping mais novo e caro do país não ficou imune: American Dream, um megaplex de US $ 5 bilhões em Nova Jersey, inaugurado pouco antes da pandemia com um resort de esqui coberto, pista de hóquei e parque aquático. Mas muitos de seus maiores espaços de varejo permanecem escuros, depois que a Barneys New York, Lord & Taylor e Century 21 retiraram planos para lojas âncoras após pedidos de falência.

A loja de departamentos como um empório abrangente é um produto do século 20 e uma vítima do século 21, disse Cohen, da Columbia Business School. O melhor vai prevalecer, acrescentou ele, porque as pessoas não vão se acomodar como antes, simplesmente porque não precisam.

Falências pandêmicas: uma lista corrente de varejistas que entraram com o processo para o Capítulo 11

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Joe Edwards passou recentemente por uma loja de departamentos pela primeira vez em anos. Ele não estava lá para navegar, no entanto; ele estava lá para a vacinação contra o coronavírus.

A excursão a uma loja abandonada da Gordmans em Champaign, Illinois - onde, quando criança, ele costumava assistir a Nickelodeon enquanto esperava sua mãe fazer as compras - trouxe de volta uma enxurrada de memórias para o jovem de 26 anos. Também parecia profundamente distópico, disse ele.

Aqui estou eu, sentado em uma cadeira dobrável, recebendo minha vacina cercada por velhos manequins e acessórios de roupas, disse Edwards, um estudante graduado da Universidade de Illinois que agora compra a maior parte de suas roupas em brechós. O tempo todo fico pensando: Uau, é para isso que esse lugar chegou?

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A loja, que fechou durante a pandemia, é uma das centenas de lojas de departamentos a fechar nos últimos anos. As maiores redes de lojas de departamentos do país fecharam cerca de 40 por cento de suas instalações desde 2016, de acordo com uma análise do Washington Post de lançamentos de lucros corporativos e relatórios anuais.

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Alguns desses locais encontraram uma nova vida - mais recentemente como centros de teste de coronavírus ou vacinação, mas também como depósitos da Amazon, faculdades comunitárias, consultórios médicos e concessionárias de automóveis. Especialistas em imóveis comerciais dizem que as extensas propriedades deixadas para trás nos shoppings dos EUA costumam estar bem posicionadas, com grandes estacionamentos e fácil acesso a rodovias e transporte público. (O fundador da Amazon, Jeff Bezos, é dono da The News Magazine.)

Shoppings abandonados estão voltando à vida com megaigrejas, piscinas na cobertura e abrigos para moradores de rua

Muitos desses shoppings construídos nas décadas de 60, 70, 80 e 90 foram projetos de desenvolvimento econômico, portanto, estão cercados por uma ótima infraestrutura, disse Thomas Maddux , diretor da empresa de serviços imobiliários comerciais KLNB. A questão agora é: qual é o próximo capítulo desta história? Os shoppings podem não ter cinco ou sete âncoras em lojas de departamentos como antes, mas podem ter outros usos: um supermercado, uma concessionária de automóveis ou um hotel. Nós apenas temos que viver o ciclo.

Em Chicago, Kimber Russell não está muito interessada em voltar a ser como as coisas eram. Antes da pandemia, o advogado de 47 anos comprava a maior parte de suas roupas na Loft and Express e, ocasionalmente, parava na Nordstrom ou na Macy's. Atualmente, ela faz pedidos on-line e já assinou itens como ração para cachorro, papel higiênico e máscaras descartáveis. Ela não consegue se imaginar voltando às compras pessoalmente, disse ela.

Se eu entrasse em uma loja de departamentos agora e visse todas essas opções - adolescentes, petites, misses, juniores, roupas esportivas - eu apenas diria, ‘Não!’ ', Disse ela. Há tantas coisas para examinar, e a pandemia me fez perceber que não preciso de mais opções. É muito opressor.

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