Seu ‘God Bless America’ é um clássico. Suas duas canções racistas, um escândalo. Kate Smith deveria ser banida do estádio?

Kate Smith canta God Bless America antes de um jogo do playoff na Filadélfia em 13 de maio de 1975, entre o New York Islanders e o Philadelphia Flyers. (Associated Press)

Por Anne Midgette Crítico de música clássica 25 de abril de 2019 Por Anne Midgette Crítico de música clássica 25 de abril de 2019

Na semana passada, o mundo dos esportes ficou agitado com uma das gravações mais antigas de uma das canções mais queridas do país. Irving Berlin escreveu God Bless America durante a Primeira Guerra Mundial e depois o revisou em 1938, quando foi gravado pela cantora Kate Smith. Por muitos anos, a versão de Smith foi jogada por algumas das principais franquias de esportes em jogos caseiros.

Mas então um informante ajudou essas franquias a conectar os pontos entre Smith, que morreu em 1986, e duas gravações que ela fez das canções That's Why Darkies Were Born e Pickaninny Heaven no início dos anos 1930 - talvez com um significado inócuo na época, certamente inaceitavelmente racista hoje . Como resultado, o New York Yankees e o Philadelphia Flyers anunciaram que não jogariam mais o God Bless America de Smith. Os Flyers até removeram uma estátua de Smith que havia ficado em frente ao estádio do time por anos.

De amuleto de boa sorte a pária: a estátua de Kate Smith é removida por Flyers

Para alguns, isso parecia um exagero. Os costumes do início da década de 1930 não eram nossos; era justo proibir Smith com base em gravações feitas no início de sua carreira? Afinal - como os apologistas apontaram esta semana - Paul Robeson, o grande cantor de baixo afro-americano, gravou That’s Why Darkies Were Born. A música, dizem eles, foi escrita como uma sátira. Certamente é sombriamente irônico quando Robeson canta.

Outros vêem o problema de maneira diferente. Falei com dois cantores de ópera afro-americanos que executaram God Bless America e o hino nacional em estádios: Morris Robinson, um baixo-barítono que jogou futebol no The Citadel, um colégio militar na Carolina do Sul, antes de entrar na ópera em tempo integral, e Lawrence Brownlee, tenor e fanático por Pittsburgh Steelers e pelo estado de Ohio. Nenhum dos dois tinha ouvido falar da controvérsia antes de eu ligar para eles, e ambos tinham visões diferenciadas da situação. Saí pensando que as decisões das equipes estavam certas.

Não há estatuto de limitações quando se trata de racismo, diz Robinson. Ele admite que a mentalidade de 1931 não é a mentalidade de 2019 - pelo menos, não abertamente. No entanto, deve haver sinais claros de que certas coisas não serão mais toleradas. Temos pessoas agora que têm coisas no Twitter de três, quatro, cinco anos atrás que não podem hospedar o Oscar por causa do que escreveram naquela época, destaca Robinson.

A história do anúncio continua abaixo do anúncio

Brownlee diz: Não estamos perdendo a música. Há outras pessoas que cantaram e que podem fazer isso.

Parte do objetivo é ter certeza de que você está enviando ao público o sinal certo. A lealdade contínua a Smith pode implicar que a equipe não se preocupa com seus apoiadores negros.

Em um esporte como o hóquei, que é 99,9 por cento branco, Brownlee diz, posso entender por que eles iriam querer retirar algo que seria um impedimento para o envolvimento de outras raças.

Um tenor vai além da ópera e explora como ser um homem negro na América

Essa correção política extrapolou? Na verdade. Você tem que olhar o que a música simbolizou em primeiro lugar.

God Bless America, como o hino nacional, não está sendo apresentado no estádio como uma obra de arte. Essas canções são símbolos, apresentados com o espírito de aproximar as pessoas. Quando você questiona um símbolo, ele não funciona mais. E não há como negar que depois de ver o vídeo de Smith cantando para um grupo de crianças negras sobre um paraíso cheio de grandes melancias, é difícil mudar a imagem. (Se você ainda não viu, talvez não consiga por um tempo; um usuário removeu o vídeo do YouTube no início desta semana.)

A história do anúncio continua abaixo do anúncio

Uma coisa é tentar superar isso ouvindo outras gravações de Smith e chegar a um acordo com o que cada um sente por si mesmo. Outra coisa é ter que lidar com isso no estádio, em uma gravação abaixo da média - cercado por milhares de pessoas que provavelmente terão opiniões fortes sobre isso de uma forma ou de outra - repetidamente.

Há um subtexto maior em jogo também. Canções patrióticas como God Bless America tenderam, certamente desde o final do século 20, a ser associadas a um lado branco e conservador do país. Uma grande mudança veio com os ataques terroristas de 11 de setembro de 2001, quando o patriotismo começou a unir a todos novamente. Foi depois desses ataques que os times de beisebol de Nova York, e logo todos da Liga Principal de Beisebol, começaram a jogar ou cantar God Bless America durante o trecho da sétima entrada. É, em suma, uma nova tradição, estabelecida com o espírito de aproximação do país. Não temos muitos símbolos assim, e qualquer elemento de divisão desfaz o significado do gesto.

Veja a confusão em torno do hino nacional na esteira de Colin Kaepernick, e outros jogadores de futebol, ajoelhando-se durante o hino para reconhecer os mortos pela violência policial. O gesto de Kaepernick foi reformulado como desrespeitoso à bandeira e ao país.

Trump: jogadores da NFL que não querem representar o hino, talvez ‘não devessem estar no país’

Quando Brownlee cantou o hino nacional antes de um jogo entre o New York Jets e o Baltimore Ravens em 2016, ele fez uma declaração sobre seu conflito, como um homem negro, ao cantar a música enquanto queria mostrar apoio a Kaepernick, um membro do Kappa Fraternidade Alpha Psi.

A história do anúncio continua abaixo do anúncio

Sinto fortemente que minha carreira de cantor e o palco público que ela me oferece também devem trazer consigo um senso de responsabilidade e um dever de fazer o que é certo, escreveu ele. Eu me perguntei se deveria ou não cantar ou permanecer em solidariedade silenciosa. . . . No final, decidi usar a voz que Deus me deu para cantar. . . com as emoções conflitantes que puxam meu coração. . . a honra, o orgulho, a frustração, a tristeza.

100 por cento farto de com

Um mal-entendido semelhante sobre o peso simbólico influencia o debate sobre Smith. Não se trata realmente da música, mas do símbolo, e os símbolos são coisas às quais as pessoas se agarram com mais força quando se sentem ameaçadas. Para ler alguns dos comentários, você pode pensar que God Bless America, de Smith, era parte integrante do beisebol americano, em vez de uma versão de uma tradição de apenas 18 anos.

A história particular de Smith com os Flyers, um time de hóquei, remonta a 1969, quando alguns oficiais da equipe, procurando uma maneira de animar os espíritos debilitados, decidiram tocar sua gravação God Bless America em vez do hino nacional. (Imagine a reação hoje se alguém tentasse renunciar a uma apresentação do hino nacional antes do jogo.) A equipe acabou vencendo, e Smith passou a se tornar uma espécie de mascote da sorte, se apresentando em alguns jogos e até mesmo recebendo sua própria estátua no estádio. Mas essa tradição tem menos significado para os fãs de hoje; você poderia argumentar que ela já havia percorrido seu curso.

A história do anúncio continua abaixo do anúncio

Você não pode editar fora da história tudo o que você não gosta. Se passarmos pela história e realmente tirarmos tudo que uma pessoa controversa fez, isso também nos roubará um pouco da nossa história americana, diz Brownlee.

Mas também não há necessidade de fingir que o estádio é a melhor arena para apreciar nuances ou conduzir um debate fundamentado sobre o significado de uma peça musical. É menos uma questão de censurar Smith completamente do que encontrar outros lugares apropriados para encontrar seu trabalho. Robinson traça um paralelo com os memoriais da Guerra Civil em Charlottesville: coloque-o em um museu, diz ele, um contexto mais apropriado para o envolvimento crítico. Mas deixe o estádio para os jogos de bola, com símbolos apropriados para acompanhá-los.

A raridade dos rostos negros, não de Otello com rosto negro, deve ser problema na ópera

Eu costumava pensar que o placar de Star Wars estava abaixo de mim. Eu estava errado.

Como Renée Fleming trouxe a ópera para o Super Bowl